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法律信息服务
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 在美国, 谁来给民众提供免费可靠的法律信息?
            David Pantzer;马欣 译 点击量:804
马里兰州法律图书馆;北京市海淀区人民法院
    

  公众对免费法律信息的需求

  为什么公众需要免费、详尽且确定的法律信息?

  首先,公众的认知建立于政府机构的信誉之上。我们的政治传统表明,政府的权力源自于被统治者的一致同意,当被统治者能够理解法律时更是如此。政府的每一分支、每个部门对此都应重视,并承担起义务和责任。马里兰州首席法官玛丽·艾伦·巴贝拉在2015年2月的“州司法致辞”中提示法院要深切意识到,“如果人们相信自己被尊重,并受到了公平对待,即使司法结果对其不利,他们也会接受。简而言之,程序很重要。”程序的重要意义之一就在于让公众理解他们自己正在经历着什么。

  其次,仍有许多案件并无律师的有效参与。尽管有大量的法律服务组织,但是在马里兰州的穷困人口中,只有不到四分之一的人能够获得律师的帮助。因此,一些人没有准备就自己走进了法院,另一些人设法事先联系律师以获得简短的法律建议,还有一些人受益于马里兰州的新规则-“有限出席”(有限代理)机制,即律师和委托人共同分担完成法律任务,甚至允许律师只代表委托人参加一场听讯。在前述几种情形下,诉讼当事人都需要资源去帮助他们应对司法系统和法律问题。特别是在“有限出席”的机制下,律师也希望委托人能够对他们需要单独处理的法律事务做好准备。

  实际上,当所有人,甚至包括那些聘有律师的委托人,都明白法院体制的运作方式时,法院系统将运行得更为顺畅。让诉讼当事人清楚了解法律及程序,有助于避免其对案件的结果抱有不切实际的期望。每年有成千上万的马里兰州人在法院独立出庭,因此,如果各方的期望能够贴合法律事实,这对诉讼当事人、法官等各方都有好处。

  全州网站的合作模式

  帮助人们寻求法律信息、了解法律是一个具有挑战性的目标,但已不再是一个有争议的话题。许多机构已经在尝试帮助公众了解自身的权利义务,以及使用手册、热线、网站和应用程序来满足自身的需求。

  每个州都有以某种形式提供法律信息的“全州网站”。这些网站的范围和覆盖面差别很大。州网站往往由一个或多个非营利性法律服务组织维护。在一些州,多个机构运营同一个网站,提供不同方面和类型的信息。

  在马里兰州,全州网站被称为人民法律图书馆(www.peoples-law.org),简称PLL。PLL在以下两个方面有别于其他免费法律信息资源:一是其主题的广泛(包括法院程序、法律检索、替代性纠纷解决机制等一系列法律主题);二是其文章的深度(包括法律汇总、中小学法律资源链接、法律服务推荐)。虽然PLL网站源于法学院及法律服务团体,但它目前由司法部资助,并由马里兰州法律图书馆(一个与法院有关的机构)管理。

  PLL的最大优势在于其贡献者的多样性。解释法律的工作基本上会将各相关人士聚集在一起。PLL不会把优化、检索、设计和编写自助法律信息的任务都分配给同一个组织,而是积极寻求来自全州各种机构的法律(以及非法律)专业人士的意见和帮助。

  合作方法一般如下:法律图书馆员和法律服务律师(他们处理源源不断的实际法律问题)确定公众需要的法律信息的主题;法律图书馆员和法学院法律诊所项目草拟新内容,确定相关的法律、文件和信息;整合执业律师的经验,政府雇员和法院人员的各类观点,为合作增添更多的深度。内容编写完成后,语言学学生、双语律师和专业译者提供相应的非英语版本。马里兰州法律图书馆整理和维护相关具体内容,并在法律变化时进行检查和修订。公共图书馆、法院人员和各种非营利性组织,将完备的新内容向公众公布和传递。因此,多个机构和组织在参与同一项目的同时,保持了各自独立的角色和观点。

  从2015年初开始,超过100个新名字被添加到PLL贡献者列表(www.peoples-law.org/contributors)中。考虑到PLL长期的服务、活跃的推广度和广泛的读者群,许多组织愿意提供他们的专业知识和技能用以开发和编辑站点。

  以下就是PLL常见的几类“贡献者”:律师、律师协会、法学院、政府律师和员工、马里兰州法律服务团体、司法部门、大学、图书馆等。

  全州网站常见的贡献者类型

  律师。律师们会花时间利用自身的专业知识,在PLL上创作和更新法律文章。这是一种非常值得推广和宣传的无偿公益服务,其优势在于可以在任何时间和地点进行。马里兰州公益资源中心会定期对其进行推广。该形式另一值得称道的优点在于有效性和高效性。随着时间的推移,每篇文章都可能为很多人提供帮助与便利。网站分析数据显示,最近一个月,在PLL上有59篇法律相关文章的页面访问量超过了500次。律师也可以指导委托人去网站上阅读相关文章,这是解释基本法律概念、避免委托人对结果抱有过多期望的行之有效的方法。反过来,律师也常使用PLL网站。例如,当律师需要向公益救助的委托人提供简短的法律建议时,PLL的文章有助于律师快速且详尽地了解陌生的法律领域。

  律师协会。马里兰州律师协会的职责包括“追寻正义、服务公众、尊重法治”。通过更新和推广PLL来增强公众对法律的理解和认知,无疑有助于PLL职责的实现。马里兰州律师协会还通过其他方式来推行PLL网站,例如增加PLL的使用机会,向协会成员、当地居民和专业律师协会推荐PLL网站。

  法学院。几年来,马里兰州及华盛顿特区的法学院通过法律诊所课程与PLL进行了卓有成效的合作。不同学校的合作模式各不相同,但PLL通常会为学生们提供“通俗易懂语言”的培训,作为他们的法律写作课程的补充。学生们致力于研究某个问题,并创作出内容准确且通俗易懂的说明性文章。

  政府律师和员工。因为利益冲突,政府律师比大多数群体更难提供无偿的公益服务。然而,写作和编辑清晰、中立的法律解释,与政府职责目标相一致,也不存在利益冲突问题。马里兰州司法部部长办公室就对支持PLL很有热情,例如,为其律师举办内部培训活动,或推动网站服务的不断提升。市、州和联邦政府对PLL亦有贡献。

  马里兰州法律服务团体。为穷困人口服务的法律非营利组织,也是PLL重要的合作伙伴,包括马里兰州法律援助机构、马里兰州志愿律师服务组织,以及其他法律服务团体。PLL为这些团体提供了一个众所周知且广受欢迎的、向公众解释具体法律权利和程序的平台。这些组织提供的不仅是专业知识,还包括大量贫困人口目前需要的其他内容。

  司法部门。PLL在司法部门里的位置很重要,不同的机构和组织可以放心推荐没有律师的诉讼当事人求助于PLL,而不用担心内容有偏见。PLL受益于马里兰州法律图书馆-一个提供自由、中立法律信息的法定机构。PLL与司法部的关系也为法院人员确定内容优先性提供了便利。PLL由法院人员积极推动,成为连接公众和司法系统的桥梁。

  大学。PLL是陶森大学和马里兰大学课程的合作伙伴。合作项目使学生们可以从事实际工作,不仅有益于PLL的发展和推广,也为学生们提供了宝贵的工作经验。

  图书馆。如果说公开的法律信息平台是一个舞台的话,公共法律图书馆一定是演出的主角。类似于法律服务提供者,公共图书馆长期收到大量的信息帮助的需求。公共图书馆被认为是一个中立机构,在这里,房东和租客、原告和被告、申诉人、受害者或是小企业主都可以来寻求自己需要的信息。PLL和马里兰州法律图书馆为公共图书馆馆员们提供培训和资源,以帮助他们更好地履行职务、迎接挑战。

  以上列表并不全面。PLL也需要和学校、企业、社会团体及教会大量合作。然而,上述群体和机构为PLL贡献最多,也是最重要的角色。

  机遇、挑战及下一步计划

  PLL是一个网站。它始终会以网站的形式出现,直到技术的进步改变这一切。但正如本文所述,PLL的价值在于其形形色色的合作伙伴和贡献者们,为社会公共利益共同参与到法律信息项目中来。此外,PLL也扩展到了网络之外,其不仅为马里兰州居民提供了更广泛的法律教育服务,也参与到相关机构推行的司法举措中。这些举措包括:

  PLL与马里兰州公益资源中心和马里兰州律师协会合作推行法律传递服务,帮助图书馆馆员和法院人员了解法律信息资源;

  PLL与法院行政办公室家事管理部门就家事和青少年方面进行合作,为公众编创教育材料;

  PLL与马里兰州法律援助机构和法学院合作为法学院学生提供培训;

  PLL就网站内容为未联网的监狱图书馆开发离线版本。

  每一项合作都需要双方的相互信任、不懈创造和共同努力,维持合作的广度和深度亦需要开拓创新。以下是PLL目前制定的发展计划:

  PLL计划招聘2-3名法律专业毕业生或新晋律师,每年阶段性地资助他们研究和写作;

  PLL计划通过自动翻译管理程序改进语言翻译进程。例如,英语文本的一小部分内容单元被更新,程序可以进行追踪提示,并将更新的部分自动翻译成目标语言;

  最后,PLL寻求与其他中立法律信息提供机构的更深层次合作。例如,通过马里兰州法律服务团体的帮助,PLL得以与马里兰州公益资源中心合作,也得以与马里兰州司法部部长办公室的法律资源合并。

  毫无疑问,合作有利于提高效率、增强关系,有助于法律界达成共同目标,有益于促进马里兰州的法治建设和司法正义。原载《中国审判》杂志2018年第15期

        
        
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